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基因技术照亮癌症研究

日期:2012年10月8日 15:33

        如今,人类的抗癌战争已渐入全新的阶段:更精准的治疗、更少的副作用以及最重要的,出现了更多的康复幸存者。然而,与此同时,尽管数十年间癌症死亡率已呈现出缓慢而持续的下降趋势,但专家们认为,现有治疗手法仍过于笨拙、目标不明且对患者来说太过危险。

        的确如此,目前,癌症治疗通常意味着对肿瘤进行全面的化学攻击。为了打败癌细胞,医生需要对病人的身体进行“轰炸”。这就如同为了制服一小撮造反者而席卷整个城市,必然造成不必要的平民伤亡;标准的癌症治疗方案在杀灭癌细胞的同时,也伤害了无辜的健康细胞,这并不利于患者的身体和体能恢复。

        现在,“战争”策略正在改变。研究者们已能够认清癌症的特质,进而击败肿瘤的防御机制,并只把目标锁定在引发疾病的细胞上。

        绝症背后的密码

        “这些进步同时发生,正在形成合力。”美国德克萨斯州安德森癌症中心主席罗纳德·德皮尼奥医生透露:“并不是说我们在10年内就能治愈癌症,但确实拥有了足够多的工具。在这10年里,癌症的死亡率将显著降低,这一点毫无悬念。”

        德皮尼奥医生指出,近年来基因技术的进步,照亮了癌症研究领域。科学家们可以用更快的速度对癌细胞中的基因进行排序,将癌症基因与身体其他部位的基因进行比对,甚至能够开启和切断基因。

        借助于这些技术,研究者们发现,那些看起来极为相似的癌症,背后却隐藏着差异巨大的基因构造。而对变异现象的认知,能帮助医生们对患者的疾病进程以及用药作出准确的判断。

        “肿瘤学作为一个学科,一直是按照人体部位来划分不同领域的。”就职于圣路易斯华盛顿大学医学院的基因学者伊莱恩·马蒂斯表示:“我们专注于各自不同的领域,比如肺癌、乳腺癌、胰腺癌等等,但业内已经认识到,在按发病部位进行划分的同时,癌症也应该根据基因变异情况来进行区分。”她说。

        当新的癌症治疗药物进入临床试验阶段,要看受试患者是否对药物产生反应,然后还应观测这些患者体内是否含有某些“泄露天机”的基因标记物。在一些案例中,某类特质基因已经被发现。

        去年,FDA批准了vemurafenib的上市申请,这种治疗黑素瘤的药物,只对一种名为“BRAF”的基因发生变异的患者有效,对其他患者,它毫无用处,所以,医生处方前对患者进行基因检测就成为必须。

        德皮尼奥医生透露,对患者的基因进行解析,能够帮助医生为其选择最有效且副作用最小的药物。“了解患者的基因图谱,能够使我们的药物处方更加精准,”他说:“毫无疑问,在不久的将来,所有患者都会拥有他们自己的基因图谱。”

        比15年前更乐观

        对“BRAF”基因进行检测需要从肿瘤中提取一些组织样本——这个过程对于黑素瘤这种皮肤肿瘤来说,比体内肿瘤要容易一些——将来的检测则可能变得更加常规化,比如,只需要患者的一小管血液就足够了。

        位于美国拉霍亚的斯克里普斯研究所内,研究者彼得·库恩和他的同事发明了一种“流体活检”,能够通过简单的验血对肿瘤进行检测。

        通常,肿瘤上某些松散的细胞会脱落到血液中,这是肿瘤会全身转移的原因。现在,研究者们发现他们能够做到孤立这些细胞,并且不用通过手术就能研究其基因构成。

        “5年之后,当每个实体瘤患者走进医生的办公室,将首先要进行一项血液检测,即流体活检。”库恩说:“10年后,我想我们会越来越少见到肿瘤患者,并在对患癌高风险人群进行更多的监测。”

        当流体活检变得更加常规,研究者们将获得一笔数据财富,这来自于患者疾病期的反复取样,这些数据将对治疗过程产生指导作用,也为对抗癌症的个体化斗争提供了新的途径。

        而未来的癌症治疗,必然会有更多的途径。由于癌细胞拥有区别于其他健康细胞的特质,研究者们正试图利用免疫系统去寻找它们,并给它们做上记号,以便将其摧毁。这种方式就是免疫疗法,它的出现让众多研究者欢呼雀跃。

        明尼苏达大学研究免疫细胞类型的杰弗里·米勒博士表示:“免疫疗法带来了一种希望,即我们能够在正常的健康细胞丝毫不受损坏的情况下,更精准地消灭癌细胞。相关药物的出现,戏剧性地改变了以往癌症治疗的固有模式。现在,我们比15年前更加乐观。”

        当然,在任何一种检测或治疗方式能够改变患者的人生之前,它们首先要能够通过临床试验并获得官方许可。但是,现在的新药审批程序依然是围绕着旧有的按身体部位来划分癌症的观念而展开的。这一点应该有所改变,专家们认为。

        “如果一种药物的临床试验是针对肺癌的,那么它只能被作为肺癌药物获批,保险公司就不会为它的其他用途买单。”马蒂斯说。当医生和科学家们在为肿瘤的全身性治疗进行持续努力的同时,审批程序也需要变革,她补充道。(来源:洛杉矶时报)

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